Slaap zacht

Trouwe fotografen sinds 1977: verwarming uit voor Voyager sondes

Siem van Woerkom 310 0
Het licht is bijna volledig uitgedoofd voor Voyager 1 en 2, die ongelofelijke foto's met ons hebben gedeeld door de jaren heen.

Verwarming Voyager uit

Voyager 1 en 2 (Gelanceerd in 1977) zijn de langstlopende ruimtevaartuigen van NASA, nog steeds actief op meer dan 11 miljard mijl van huis, tientallen jaren na het einde van hun originele doel om de buitenste planeten van het zonnestelsel te verkennen. Ze krijgen nog steeds hun kracht van dezelfde drie radio-isotoop thermo-elektrische generatoren, of RTG's, die hen al jaren van dienst zijn. Maar met deze generators die elk jaar minder vermogen leveren, is het ruimtevaartuig begonnen met de uiteindelijke aftakeling.

Missiecontroleurs hebben een aantal berekeningen moeten doen over welke instrumenten prioriteit moesten krijgen en deden onlangs de oproep om de verwarming voor het kosmische ray-instrument van Voyager 2 uit te schakelen. Het instrument zelf functioneert nog steeds, ondanks de huidige temperatuur van -74 graden Fahrenheit, terwijl het oorspronkelijk ontworpen was om maximaal -49 Fahrenheit aan te kunnen. 

Het vaartuig heeft nog vijf functionerende instrumenten over, die het nog steeds gebruikt om gegevens te verzamelen en terug te sturen naar de aarde tijdens zijn lange reis naar de diepe (interstellar) ruimte.

Lange reis

Het Voyager-ruimtevaartuig werd in 1977 gelanceerd als tweelingruimtevaartuig (Voyager 1&2), elk met tien instrumenten om de ruimte te verkennen en het zonnestelsel rond te reizen. De sondes hebben door de jaren prachtige foto's gemaakt van planeten in ons melkwegstelsel.

Voyager 1 bracht een bezoek aan Jupiter en Saturnus voordat hij op weg ging naar de diepe ruimte, terwijl Voyager 2 langs Uranus en Neptunus zweefde, al dan niet in een langzamer tempo. Maar sinds 1989 onderzoeken beiden sondes de lege ruimte achter de planeten en geven ze belangrijke informatie terug over hoe ver de atmosfeer van de zon zijn invloed uitbreidt. Het was pas in 2018 dat Voyager 2 officieel de interstellaire ruimte betrad en informatie terugstuurde over hoe de omgevingsomgeving veranderde toen het uiteindelijk de invloedssfeer van de zon verliet.

Voyager 2 heeft vijf werkende instrumenten in vergelijking met Voyager 1's vier. De meeste van hen zijn opzettelijk uitgeschakeld, omdat de camera's voor beeldvorming bijvoorbeeld niet zo handig zijn in vergelijking met zonlicht of fotografische objecten. Maar ze meten nog steeds kosmische stralen, magnetische velden en andere geladen deeltjes die de interstellaire ruimte vullen tot ver buiten het wereldse rijk van de planeten.

Door deze deeltjes te meten, leren astronomen hoe ver de energie van de zon zich uitstrekt en hoe die velden interageren met het interstellaire medium voorbij de randen van het zonnestelsel.

Langere levensduur dan verwacht

Het zijn niet alleen de instrumenten voor het verzamelen van gegevens die van belang zijn voor de Voyagers. Om die gegevens te kunnen gebruiken, moeten ze ook werkende communicatieapparatuur hebben en in staat zijn om die apparatuur naar de aarde te zenden voor verzending. Gelukkig is hun communicatieapparatuur nog steeds functioneel. Maar de 'thrusters' die het ruimteschip in een bepaalde richting laten navigeren, zijn begonnen te degraderen. In 2017 schakelden ingenieurs Voyager 1's oudere stuwraketten in, die in 37 jaar niet waren gebruikt. Later deze maand zullen ze hetzelfde proberen voor Voyager 2 en de thrusters die het voor het laatst gebruikte bij Neptunus in 1989.

De missiemanagers van Voyager hebben het ruimtevaartuig tientallen jaren verder dan het einde van hun oorspronkelijke missie in leven kunnen houden. Ze hebben de instrumenten naar nieuwe limieten geduwd en bewijzen dat deze pioniers, hoe oud ze ook zijn, nog steeds krachtige informatie over de kosmos kunnen onthullen. Het zijn de verste door mensen gemaakte objecten in het universum, en ze onderzoeken en onderwijzen nog steeds de mensheid over ons universum. Met de aanhoudende inspanningen van de missiemanagers en het vele geluk moeten ze dit nog jaren blijven doen. 

In de tussentijd kijken wij met nostalgie terug op alle prachtige beelden die we van ze hebben mogen ontvangen. 

afbeelding van Siem van Woerkom

Siem van Woerkom | Redacteur

Bekijk alle artikelen van Siem