W. Eugene Smith – More Real than Reality

Redactie 1234 0
Deze winter presenteert Foam_Fotografiemuseum Amsterdam een retrospectief van de Amerikaanse fotograaf W. Eugene Smith (1918 – 1978). Smith kan gezien worden als de grondlegger van het foto-essay.

W. Eugene Smith's uitgebreide beeldverhalen met begeleidende teksten verschenen in tijdschriften als het wereldberoemde Amerikaanse Life, gedurende de hoogtijdagen van de fotojournalistiek in de jaren vijftig. Smith’s zwart-wit reportages kenmerken zich door een sterke betrokkenheid en sociaal bewogen onderwerpskeuze. Foam toont zes van de belangrijkste series, waaronder The Country Doctor (1948), dat gezien wordt als het eerste officiële ‘foto-verhaal’ in de fotojournalistiek. Ook andere bekende series als Nurse Midwife, A Man of Mercy, Spanish Village, Pittsburgh en Minamata zijn opgenomen in de tentoonstelling. Naast de foto’s zijn er tijdschriften te zien en wordt de korte documentaire Lamp unto my feet gepresenteerd.

Carrière 

Smith begon al op jonge leeftijd met fotografie, geïnspireerd door zijn moeder die een enthousiast amateurfotografe was. Op vijftienjarige leeftijd werd zijn eerste foto in de plaatselijke krant gepubliceerd. Vanaf dat moment start zijn professionele carrière als fotograaf, met publicaties in Newsweek en als hoogtepunt zijn aanstelling bij Life. In dit laatste tijdschrift werden een vijftigtal series gepubliceerd, waaronder The Country Doctor, Nurse Midwife, A Man of Mercy en Spanish Village.

Zijn sterke betrokkenheid, humanistische insteek en zijn wens om sociale verandering te bewerkstelligen karakteriseren W. Eugene Smith’s fotografie. Zijn tijd bij Life werd echter gekenmerkt door voortdurende conflicten met de redactie. Smith deed grondig onderzoek voor zijn verhalen en leverde zijn foto’s aan met uitgebreide captions, aantekeningen en suggesties voor de lay-out. Deze werden vaak niet gebruikt, wat er uiteindelijk toe leidde dat Smith opstapte.

Dr. Ceriani, Country Doctor, 1948. Foto © The Heirs of W. Eugene Smith

Magnum

In 1955 werd Smith lid van Magnum in de hoop dat dit hem de vrijheid gaf om zijn foto’s volgens zijn wensen te publiceren. Zijn eerste project voor Magnum,Pittsburgh, was tevens zijn laatste, omdat de serie nooit helemaal aan zijn strenge eisen voldeed. Emotioneel en financieel investeerde Smith alles inPittsburgh. Ook latere reportages, zoals Minamata, ondergingen een zelfde lot.

Als gevolg van verwondingen die hij tijdens een fotoreportage in de Tweede Wereldoorlog opliep, alsook zijn frustraties en zijn perfectionisme raakte Smith aan de drugs en de drank. Zijn gezondheid ging snel achteruit. Aan het einde van zijn leven werd hij Professor aan het Center for Creative Photography in Tucson. Kort na zijn aanstelling overleed hij echter.

Juan Larra, Spanish Village, 1950. Foto © The Heirs of W. Eugene Smith

afbeelding van Redactie

Redactie DIGIFOTO Pro | Redactie

Bekijk alle artikelen van Redactie