Interview: Celebrity-fotograaf Oscar Abolafia

Interview: Celebrity-fotograaf Oscar Abolafia

Senta Bemelman 983 0
Wat hebben Elvis Presley,Elizabeth Taylor, Michael Jackson en Diana Ross met elkaar gemeen? Op het eerste gezicht vrij weinig. Maar achter de schermen worden deze bekendheden verbonden door de lens van Oscar Abolafia. De fotograaf bundelde zijn talloze foto’s van artiesten, beroemdheden uit het Hollywood-tijdperk en hedendaagse grootheden in het boek ‘Icons’. Wij spreken Oscar over de connectie tussen fotograaf en model en over het leven achter de camera, tussen de sterren.

Oscar Abolafia heeft geen boek nodig om hem te herinneren aan alle personen die voor zijn camera plaatsnamen. Hij kent ieder verhaal bij elke foto, uit zijn allereerste boek ‘Icons’, uit het hoofd. De ene anekdote na de ander volgt. ‘Ik moest het een keer goedmaken met Elizabeth Taylor. Zij was niet blij met een foto die ik van haar maakte, omdat ze vond dat ze te dik leek. Waarop ik alleen kon antwoorden dat de camera nooit liegt. Ik heb me kunnen verzoenen door haar te helpen toen ze haar vinger gekneusd had. Ze was haar spalk kwijtgeraakt en had pijn. Ik beloofde haar één te brengen en na een belletje naar het ziekenhuis stond ik enige tijd later op de stoep van haar hotel met de beloofde spalk. Hierna ontstond een vriendschap.’

Een kans

Volgens Oscar is het belangrijk om in gedachten te houden dat bekendheden ook gewoon mensen zijn. ‘Omdat iemand ineens bekend wordt, betekent niet dat ze anders zijn dan jij en ik. Je werk wordt natuurlijk iets specialer, maar verder is er weinig verschil met andere modellen die plaatsnemen voor je lens.’ Als fotograaf laat Oscar zich niet snel overrompelen door de sterren. ‘Je neemt het werk serieus omdat je weet dat je de kans mogelijk nooit meer krijgt. Neem artiesten zoals Elvis. Die zijn lastig te fotograferen. Als je de gelegenheid krijgt, wil je er het beste van maken. Met de meeste acteurs en beroemdheden kun je gewoon een conversatie voeren.’ Tegenwoordig zijn internationale bekendheden onlosmakelijk verbonden aan hun bewakers. In de tijd van Oscar was dat nog anders. ‘Ik liep een keer backstage bij de Amerikaanse Tonight Show. Daar gaf ik Twiggy een bloem, die ze vervolgens bovenop haar getuite lippen plaatste. Toen ik in de jaren 60 en 70 fotografeerde, kon je gemakkelijk backstage komen. Hoewel er toen ook artiesten waren, zoals Michael Jackson, die je bijna niet kon fotograferen omdat hij zo beschermd werd. ‘

Twiggy in haar kleedkamer, New York 1967

Kappersbezoek

De persoonlijke connectie die je met het model maakt, is volgens Oscar erg belangrijk. ‘Het is net als een kappersbezoek. Knipt iemand je haar goed, dan blijf je bij diezelfde kapper terugkomen. Bij fotografie is het niet anders. Als jij goede foto’s maakt en een goede indruk achterlaat, heb je een grote kans dat die acteur, artiest of bekendheid jou vaker inhuurt. Zorg dat ze comfortabel bij je zijn en dat ze je leren kennen.’ Vaak kan een goede conversatie al de doorslag geven tot een goede connectie. Oscar vertelt lachend over zijn eerste ontmoeting met Hollywood-actrice Bette Davis. ‘Tijdens een evenement ter ere van een film, gemaakt door een regisseur die het vak leerde door de films van Bette Davis te observeren, zag ik haar staan. Ze gaf die dag een toespraak en ik zag mijn kans schoon om backstage te glippen en mezelf voor te stellen. Bij het horen van mijn naam haakte ze direct aan. “Zal ik je wat vertellen”, zei ze, “De tweede naam van mijn eerste echtgenoot was Oscar. En iedere keer als ik het postuur van de achterkant van het beeldje bij de Oscar-uitreiking zie, denk ik: dat is mijn Oscar!” Hierna was het ijs gebroken, leerden we elkaar kennen en voelde zij zich op haar gemak.’ Een vertrouwensband tussen model en fotograaf kan een goede ondersteuning zijn tijdens fotoshoots. ‘Als modellen je vertrouwen, zijn ze meegaander. Jaren geleden kwam ik erachter dat tijdschriften dol zijn op schaars geklede vrouwen, eigenlijk iedereen met weinig stof om het lichaam. Als modellen zich op hun gemak voelen, is het ook makkelijker om foto’s met minder kleding te maken. Bovendien hoef je bij naaktfoto’s alleen bezig te zijn met het lichaam en gezicht, het is natuurlijk. Stel het je model voor, als zij zich op hun gemak voelen doen ze dit.’

Voorkeur

Het kan voorkomen dat je als fotograaf geen goede klik hebt met je model. Volgens Oscar is het een voordeel om een goede connectie met je model te hebben, maar als die er vanuit de basis niet is, betekent dit geen ramp. ‘Als je iemand mag, dan is het gemakkelijk om diegene te fotograferen. Maar wanneer je niet direct in goede aarde valt, wil je vaak niet zo dichtbij je model komen. Verrassend genoeg krijg ik vaak betere foto’s wanneer ik iemand niet direct aardig vind. Ik begrijp zelf ook niet waarom, misschien omdat je meer moeite doet. Aan de andere kant fotografeer ik bij voorkeur geen mensen die dichtbij me staan. Als ik ze persoonlijk goed ken, wil je hun foto niet nemen. Meestal ken je het model niet als je ze fotografeert en leer je elkaar door middel van fotografie kennen.’ Zo fotografeert Oscar bijvoorbeeld ook zijn Nederlandse vrouw Joke niet. Zij trouwden in 1970 en tijdens zijn carrière stond Joke aan Oscars zijde. Hoewel Oscar niet snel overweldigd raakte door de sterren die hij op de gevoelige plaat vast mocht leggen, was het voor zijn vrouw heel indrukwekkend. Ze vertelt dat zijn houding beter is als fotograaf. ‘Dat klopt’ voegt Oscar toe ‘Want als je onder de indruk bent, word je dom omdat je iemand niet meer als persoon ziet. Focus!’.

Muhammad ali 

Over Oscar

Oscar Abolafia (1935) werkte in de loop der jaren voor diverse tijdschriften als People Magazine, Vanity Fair, Harper’s Bazaar. Daarnaast was hij ook actief achter de schermen van de Amerikaanse Tonight Show. Zijn archief bevat duizenden foto’s van bekendheden zoals Frank Sinatra, Barbra Streisand, Michael Jackson, Robert Redford en Andy Warhol.  In 1970 trouwde hij met zijn Nederlandse vrouw Joke uit Leiden.

Favoriete camera’s: Leica M6, Leica M3, Leica R-serie

Type camera: Analoog

Website: oscarabolafia.nl

Icons

Voor zijn eerste boek maakt Oscar een selectie uit meer dan 300.000 foto’s van iconen uit zijn portfolio. Het resultaat: ruim driehonderd pagina’s met prachtige foto’s en bijbehorende verhalen.

Prijs: € 60,-

ISBN: 9789089896865

Taal: Engels

afbeelding van Senta Bemelman

Senta Bemelman | Redacteur

Bekijk alle artikelen van Senta